密州小城的義工生涯

文|羊姊

密西根州密德蘭小城是陶氏化学公司總部,因工作關係, 全家住此已有36年。自從2013年電腦職場退休後,除了植花種菜,各國遊山玩水之外,就是在社區中心拉拉筋、跳跳舞。每逢週末,則和住遠地的牙醫女兒們見個面,吃頓飯,日子過得舒適平淡。

4年前在前院種的柳櫻花,今天開満50%, Midland 的春天特別美

2018年二月份,在社區和跳Zumba的美國友人聊天,她說下了課要去AARP/IRS 的Tax-Aide 報到,做免費替低收入家庭報稅的義工。一想到我快要生銹的腦袋,馬上說有興趣參加。朋友說 “現在太晚,要等到年底報名訓練,以準備明年的報稅活動”。到了11月底,果真接到AARP本地主辦單位的電話。

參與Tax-Aid合格的條件是:

  1. 美國公民
  2. 通過background check(背景調查)
  3. 每一月中旬以前,必通過3個網路online考試,每個試只有2次機會,要80%正確,才能獲得Tax-Aide 証書
  4. 每年每人必須重考(recertification ), 因為年年稅法更新

經過前兩關的順利審查後,十二月中旬,第一次和全體約35位義工見面,其中包括我在內有4位是rookies (菜鳥)。後來了解到大部分志工都是陶氏化学公司退休人員,全是白人,有不少博士,學碩士或會計師等專業人士。而我是唯一的非白人,幸好我臉皮厚,沒被嚇到,也不管自己的破英文,不恥‘上’問。

開會當天,拿到了三本厚厚的2018年稅法(共約500多頁),回家自習。幸運的很,女博士Mary Ann是我的專人指導,若有任何疑問可以email 或電話請教.  她是有機化學博士,但稅法精通,聰明人學什麼東西都簡單。但她很妙,從來不直接告訴我答案,只告訴我那一章那幾節,要我自己去找答案,讓我回到從前在美唸書的辛苦日子!

到了一月初,全體40位集訓三天,都是由資深稅務志工(我的Mary Ann 也是其中之一)來教授聯邦稅和州稅,現場練習使用AARP的updated 稅務系統,回家後也可上這個系統用實際客戶(非真名)的例子做功課。


前2個考試較容易,大概是有關公德心和職業道德的問題,如對客戶私人資訊保密,不可把客戶變成自己私人公司的利益,觸犯法律而受處分。第三個就是稅法部分,比較困難,有不同個案,每個案有七,八題問答或算計。令人敬佩的是學習一切靠自己,雖是open book, 每個人可以任何时候考,考試長短時間不限,但是沒有人會分享答案給你(作弊)。

2019年二月正式上班,每星期兩整天,直到4/15日截止。客戶都須在年薪六萬以下的公民,其中80%都是老人,非常客氣,且感謝我們這群義工免費服務。但偶爾也會碰上一兩個惡劣客人。 印象最深刻是一對比較有錢中年夫婦(超過上限,其實在前櫃枱就該被義工拒絕,但是還讓他們在外等候),輪到我開始處理時,一堆特厚的IRS文件擺放出來,並發現他的某張1099-R的Type在系統上gray out(灰色地帶,打不進去),所以不能辦理。他大發雷霆,(我猜他在外面一定等很久了,心情不好)。他太太倒是一直跟我道歉,叫我別理他,我只好請領導來和他deal,請他消氣出去。同事們也說有錢就該花錢找專業會計師,幹嘛要省錢來找義工,倒底我們的系統是為低收入客戶著想,不是為一堆地産及股票投資,遺產贈與設計的。

2019年,密城Taxaide幫助了約1500客戶。2020年Tax Aide 義工,只做到3月初就因COVID ,全部活動被迫停止, 但也幫助500家左右。

2021年初,AARP/IRS有新的策略來對抗COVID,他們也怕義工face to face 面對客戶而不小心感染病毒。

  1. 必須在一月中旬考過6個online tests,新的幾個試是有關COVID 新稅法。今年密城只有27位通過考試
  2. 4/5 的人在家裡上班,每人用AARP供給電腦,專屬網路保護客戶資訊。分成五小組,每組leader就是 Quality Reviewer, 做第二次審查
  3. 1/5 的資深義工須面對客戶收集資料,分配客戶給各小組。且一星期後和客戶再度見面審查及e-file的人

如此這般,領導們精心策劃,開會解釋流程,所以今年我們也順利幫助了1000位客戶。4/16 日,大家把AARP 的電腦和網路裝置全部歸還本地主辦單位。 想想今年我也接了90位客戶,受益匪淺,更高興的是和團隊合作相處融洽,任何不淸楚,就互相联絡給意見,再不懂就和隊長討論,好像回到以前上班嘻嘻哈哈的日子,更有物盡其用的感覺。


上星期才結束任務,就把我的好隊友Pat 帶來參加另一個志工活動 , Meal On Wheels (MOWs), 替社區貧苦老人送飯,從5月份忙到11月份了。在夏天5~7月時,我也志願在陶氏花園種植花草或照顧室內蝴蝶🦋,替小朋友解釋蝴蝶生命周期。這兩項義工是動手不動腦。而12月~4月就要保留給Tax Aide(動腦不動手)的準備考試及義工服務。我们要融入美國人的社區文化,社會對亞洲人岐視才能減少。

義工,譲我生活多彩多姿,更棒的是施比受有福!

羊姊。   04/24/2021


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